Skanderberg, un héroe para Albania

Se llamaba Giorgio Castriota (o Kastriota), pero es mejor conocido como Skanderbeg. Nacido en un año no especificado entre 1404 y 1412, en un lugar que podría ser Mati, Krujë o Dibra, en la actual Albania, era hijo de Giovanni Castriota, señor de Krujë. Pronto debió enfrentarse a Murad II, el sultán otomano que, a partir de 1422, se abatió en los dominios del Imperio bizantino, del cual Albania era parte. 

Al final, incluso Giovanni capituló. Las duras condiciones de rendición incluyeron la entrega de los hijos varones de los nobles locales, que serían tomados como rehenes por el Imperio Otomano.

Alejandro, el jefe

El pequeño Giorgio, como sus hermanos, se vio obligado a trasladarse a la corte de Murad. Convertido al islam, fue sometido a un duro aprendizaje militar, de acuerdo con las reglas de “devshirme”, el reclutamiento forzado al que fueron sometidos todos los jóvenes cristianos que tuvieron la suerte de nacer en territorios asimilados o gobernados por los turcos. 

Con solo diecisiete años, Giorgio se convirtió en un oficial del cuerpo de jeniçer que Occidente aprendió a temer con el nombre de jenízaros.  

El nombre con el que fue entregado a la historia atestigua extraordinariamente bien: Skanderbeg, transposición latina de Iskender Bej, literalmente “Alejandro el jefe”.  

Bej era el título por el cual se identificaba al administrador militar o administrativo de una circunscripción otomana; En cuanto a Alejandro, no hay necesidad de más explicaciones: la referencia al líder macedonio dice mucho sobre la estima que Giorgio ganó de parte de los turcos. 

El sultán Murad II aprendió a amarlo como a un hijo y a confiarle misiones cada vez más delicadas en Asia. Satisfecho con los resultados, lo recompensó, otorgándole Dibra, en la actual Macedonia, y lo puso al mando de un cuerpo de caballería de 5.000 hombres.  

El sultán Murad II en un retrato del siglo XIX.

A estas alturas, seguro de tener un paladín leal en sus manos, después de 1430 Murad II envió a Skanderbeg a los Balcanes para luchar contra los serbios, los húngaros y los venecianos.  

El punto de inflexión llegó el 3 de noviembre de 1443, cuando el ejército otomano, liderado por Kara Bey, se encontró con las fuerzas del valiente vojvoda de Transilvania János Hunyàdi, cerca de Niš, en Serbia.  

La superioridad turca era abrumadora: 20,000 soldados contra 10,000 húngaros, sin contar la presencia del invencible Skanderbeg. Sin embargo, la carga de caballería de Hunyàdi sorprendió a los turcos provocando la retirada.  

La razón principal de la derrota fue la asombrosa deserción de Skanderbeg quien, desapareciendo junto con trescientos leales, había arrastrado a todo el ejército turco con él. 

La doctrina islámica, contrariamente a lo que el sultán había esperado, nunca había echado raíces en el alma de Castriota, quien había permanecido en secreto fiel a los principios y el credo que le había transmitido su padre y esperando una oportunidad favorable para reaccionar a su destino de prisionero. 

Con una cabalgata extenuante, llegó a Krujë por la noche, ciudad que se entregó gracias a un falso firmàn (orden real). 

Esa misma noche, el estandarte con la media luna fue pisoteado en el polvo, mientras que en la fortaleza el estandarte con el águila bicéfala se elevó nuevamente. 

Al día siguiente, Skanderbeg “inmediatamente se convirtió en cristiano”, como escribió Giovanni Musacchi en el siglo XVII. La intención era clara: usar el poder de la religión para cimentar a las diversas almas albanesas contra una amenaza que corría el riesgo de borrarlas para siempre. 

Albania se estaba preparando para experimentar la temporada más emocionante de su historia. Todo comenzó el 28 de noviembre de 1443, cuando, en la catedral de Krujë, Giorgio se convirtió en príncipe, pronunciando la frase que lo hizo famoso: “No fui yo quien trajo la libertad, pero la encontré aquí, entre vosotros».  

Estatua de bronce del héroe nacional Skanderberg, Tirana

El 1 de marzo de 1444, en la catedral de San Nicolò ad Alessio, tierra de la amiga República de Venecia, se formó la Liga de los pueblos albaneses, a la que se unieron ocasionales aliados, como Nápoles, Venecia y el papado. 

Skanderbeg se puso inmediatamente a trabajar: al introducir el reclutamiento obligatorio, formó un ejército de 18,000 hombres, preocupándose por darles a los jóvenes reclutas la estricta preparación prestada por los turcos.  

Obtuvo así un poderoso núcleo formado por 3.500 unidades siempre en armas, mientras que los otros guerreros se movilizaron solo cuando era necesario. Estaba al frente de estas fuerzas que el 29 de junio de 1444, cerca de Torvioll, no muy lejos de Tirana, Skanderbeg pudo ver las fuerzas de Ali Pascià, enviadas por el sultán turco en busca de la cabeza del “traidor”. 

Las tácticas militares de Castriota incluían, además de enfrentamientos a campo abierto, también técnicas de guerrilla: cuando menos lo esperaban, los turcos se encontraron repentinamente rodeados y atacados en las montañas o en las gargantas y acantilados, incluso durante la noche. 

Esta estrategia condujo a otros éxitos, como aquella frente a Firuz Pascià en las gargantas del Prizren, en octubre de 1445, y luego al año siguiente contra Mustafà Pascià: ambas victorias se lograron en una situación de fuerte desventaja numérica. 

Esas empresas revelaron a Europa cuán coriáceo pudo haber sido el pequeño estado de los Balcanes que da solo pudo oponerse al coloso otomano. 

El Papa Eugenio IV ensalzó al nuevo campeón del cristianismo y le otorgó el título de “Atleta de Cristo”; fue igualmente cálida la intervención del rey de Nápoles Alfonso de Aragón, quien a través de sus victorias albanesas vio más seguras sus tierras de Apulia. 

Skanderbeg aceptó la amistad de Roma y la del soberano napolitano, pero continuó dando a sus victorias un significado preciso: luchó para defender la patria albanesa. La integridad del mundo cristiano le interesaba hasta el punto en que era funcional para salvaguardar a su pueblo. 

En los años sucesivos, la extenuante lucha contra Murad continuo. En 1451 murió el sultán, dando paso a su hijo Mehmet II, quien no por casualidad ganó el título de Fatih, “el Conquistador”. El nuevo sultán tenía ideas muy claras: borrar el cristianismo de la faz de la tierra. 

Si Roma se salvó, se debió en gran medida a la desesperada resistencia de Skanderbeg y al sacrificio de su pueblo.  

El 21 de julio de 1452, fue capaz de derrotar a los ejércitos de Hamza Bey y Tulip Pascià mediante la implementación de una táctica innovadora que trastornó las líneas enemigas. 

En abril de 1453, en Skopje, Castriota se enfrentó a otro comandante turco, Ibrahim Bey, a quien derrotó y mató. Poco después, el 29 de mayo, Constantinopla habría caído: Mehmet había podido cumplir la tarea que nadie había logrado durante los once siglos anteriores (excluyendo el paréntesis de 1204, en el que la ciudad fue víctima de una cruzada fratricida). Fortalecido por este éxito, el sultán se dedicó a terminar la cuestión albanesa. 

Pero necesitaba tiempo para componer un ejército que satisficiera sus necesidades. 

Entró en negociaciones para una tregua que Castriota aceptó, firmando una paz apresurada el 27 de abril de 1461. Skanderbeg pudo entonces apresurarse a Italia y responder al llamado de Ferrante d’Aragona, quien, sucediendo a su padre Alfonso, en 1458 tuvo que oponerse a la revuelta de las baronías favorables a Giovanni, el pretendiente angevino al trono de Nápoles. 

Más que ser fiel al aragonés, le apresuró la insistencia con la que el nuevo Papa, Pío II, su generoso patrocinador, lo había instado a intervenir. Para convencerlo de que cruzara el Adriático, el pontífice había prometido ponerlo a la cabeza de una cruzada inminente contra los turcos; sobre todo, le había hecho vislumbrar el espejismo de rodear en su cabeza la corona del rey de Albania. 

El 18 de agosto de 1462, en Orsara di Puglia, Skanderbeg se convirtió en el mayor arquitecto de la victoria aragonesa. Como señal de reconocimiento, Ferrante le otorgó los feudos de San Giovanni Rotondo y Monte Sant’Angelo en Apuglia.  

Lleno de honor, Castriota regresó a su tierra natal y, tras romper el tratado anterior, reanudó la lucha contra los turcos. Mehmet envió a 14,000 hombres al comando de Sheremet Bay, pero Castriota los atrapó cerca del lago Ohrid y los hizo pedazos. 

El símbolo de una nación

Mientras avanzaba hacia Durres, recibió la noticia de la muerte del pontífice. Con la desaparición de Pío II, el sueño de un gran ejército cristiano anti-turco se disolvió como la nieve al sol: Skanderbeg vio la coronación del rey de Albania y la elevación como el comandante general de la expedición sagrada fracasar de un solo golpe.  

Mehmet aprovechó el aislamiento total del comandante y le desató contra una ofensiva violenta dirigida por Balaban Pasha Badera. Skanderbeg lo derrotó cuatro veces, pero Albania estaba ahora en su punto más bajo y esperaba, como una frase anunciada, la llegada del grueso de los ejércitos de Mehmet: algo así como 150,000 hombres poderosamente armados. 

A mediados de junio de 1466, el sultán asedió a Krujë, contra cuyos muros golpeó durante seis meses. Frustrado, regresó a Turquía, dejando a Balaban para continuar el asedio con 70,000 soldados. 

Una moneda conmemorativa del líder albanés Skanderberg; bajo, el asedio de Krujë

Skanderbeg corrió a Roma para pedir ayuda, pero el nuevo Papa, Pablo II, no fue más allá de unas pocas palabras de consuelo. Giorgio regresó a Albania justo a tiempo para romper el asedio con una carga desesperada, en un choque que lo superó en número incluso de 5 a 1. 

Al año siguiente, Mehmet regresó a Krüje a la cabeza de 150,000 hombres, quienes representaron el mismo guion que la vez anterior. Skanderbeg no podía alegrarse demasiado por su enésima victoria: era consciente de que el destino de su tierra estaba marcado y que, por derrotados que fueran, los turcos siempre volverían, más decididos y numerosos que antes. En un intento desesperado, trató de reagrupar la liga cristiana, pero el tiempo para las alianzas había expirado. 

Después de contraer una fiebre palúdica, Skanderbeg Castriota murió el 17 de enero de 1468. Ante su pueblo, frente al cual se abría el abismo de la inevitable derrota y el consiguiente exilio, no quedaba más que aferrarse a su memoria, que transfiguraba al gran guerrero en Héroe de una nación entera.



En la imagen principal: Un fresco que representa una de las innumerables batallas en las que Skanderbeg se opuso efectivamente a los turcos. La obra está en el museo dedicado al líder en el castillo de Krujë: la ciudad se convirtió en el emblema de la derrota de los otomanos en el siglo XV. 

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