La expansión asiática de Portugal

Las exploraciones portuguesas de la costa africana, iniciadas por Enrique el Navegante, culminaron en 1498. cuando Vasco de Gama desembarcó con cuatro veleros cerca de Calicut. Era el primer europeo que llegaba a la India por mar y fue recibido con hostilidad por los comerciantes musulmanes, lo que no le impidió regresar a Lisboa como un héroe.  

Tras otras varias expediciones (una de ellas, la de Pedro Alvares de Cabral que topó con Brasil), Alfonso de Albuquerque y Francisco de Almeida se impusieron en 1510 a una alianza musulmana y conquistaran Goa, que se convirtió en la base principal de un conjunto de puertos en el índico. Un año después, en 1511 conquistaban Malaca, el principal emporio árabe del Sureste asiático. 

Llegada de los portugueses a la India según el mapa de Juan de la Cosa de 1500.

El dominio luso  

Con conquistas, pero también con pactos (por ejemplo con el reino de Vijayanagara, en el sur de la India), los portugueses monopolizaron el comercio marítimo de la región durante el siglo XVI, y al mismo tiempo intentaron propagar el catolicismo, rivalizando con los árabes. Éstos habían difundido el islamismo a lo largo de sus rutas comerciales, que se habían extendido hasta las islas del Sureste asiático. Allí destacaba la gran isla de Borneo, bajo un sultán musulmán desde 1400.  

Los árabes habían encontrado problemas para la difusión de su religión en las islas, donde existían una gran pluralidad de comunidades primitivas sin nada parecido a una organización política, aunque tras muchos años de contacto habían conseguido unificar algunas zonas.  

Este problema lo encontraron también portugueses y españoles, y explica la distribución desigual de las influencias religiosas y lingüísticas. Cuando Magallanes llegó a Filipinas por oriente, surgió el problema de la repartición de esa zona entre Portugal y España.  

Llegada de Vasco da Gama a Calicut; tapiz deí siglo XVI

Los españoles se quedaron con las islas Filipinas, donde consolidaron Manila como su principal foco militar y comercial que enlazaba con los puertos americanos. (Sin embargo, los comerciantes bajo bandera española tenían prohibido por motivos religiosos los negocios con los pobladores de las islas del sur), musulmanes en su mayoría. 

El dominio portugués, que se alargó durante el siglo XVI y alcanzó Japón y China (donde se fundó la colonia de Macao), fue derrumbándose poco a poco durante el siglo XVII, Influyó el desplazamiento del centro de gravedad comercial de la costa a las rutas continentales, que provocaron los mogoles.  

También la falta de competidores originó el estancamiento y la negligencia en la construcción de los barcos. Además, el pequeño Portugal no podía servir de base militar para la India; la población decrecía, y al mismo tiempo se fundó un gran reino en Brasil, los conflictos jurisdiccionales a raíz de la unión con España (1580-1640) y la aparición de potentes dinastías en Egipto, en Persia y en la India también lo afectaron negativamente.  

Ruta de Vasco da Gama hacia la India

Sin embargo, la intensidad de su influencia se refleja en el hecho de que el portugués siguió utilizándose como lengua franca, sobro todo en los puertos, y que ciudades como Goa y Macao continuaron perteneciendo a Portugal hasta el siglo XX. 

En la India, los portugueses fueron desplazados progresivamente por los ingleses, y en el Sureste asiático, por los holandeses. Estos, a diferencia de los portugueses, no persiguieron la difusión del cristianismo al margen de sus intereses económicos. Dado que al principio desarrollaban su actividad mercantil con independencia los unos de los otros. 

Los soberanos indígenas del Sureste asiático intentaron enfrentarlos entre sí. Pero el gobierno holandés no tardó en salir al paso creando la Compañía de las Indias Orientales, con atribuciones para fundar factorías, declarar la guerra y firmar tratados en su nombre.  

La Compañía se apropió de las factorías fundadas hasta entonces. Los holandeses practicaron de forma sistemática el aislamiento de las propiedades portuguesas y ganaron progresivamente el control del comercio en el Indico en el siglo XVII, monopolizando las principales rutas entre las islas. 

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