En el Mar Negro es una noche oscura. Es el 25 de enero de 1878. La guerra rusa turca se ha desatado desde el 24 de abril del año anterior. 

De repente, una luz cegadora atraviesa la oscuridad. La tripulación del barco turco Intibah, golpeado por dos torpedos, solo tiene tiempo para rezar antes de ser tragado por las aguas. Una catástrofe que marca el primer éxito de un arma nueva y aún desconocida. 

El proyecto del torpedo se debe a Giovanni Luppis, quien hizo un prototipo en 1860, que luego fue completamente revisado gracias a la compañía creada en 1864 con el volcánico Robert Whitehead, un ingeniero y empresario británico, director de la Planta Técnica Fiumano.  


Torpedos Whitehead y Luppis Küstenbrander

Los dos logran hacer que el prototipo sea eficiente, tanto que la Comisión Naval Imperial de los Habsburgo lo aprobó en 1866 con el nombre de Minenschiff (minas antibuque).  

Así, los dos ingenieros fundaron la primera fábrica en Rijeka de torpedos en el mundo, y en 1870 fabricaron un dispositivo de aire comprimido con 900 metros de radio de operación, velocidad de 6 nudos y explosivo compuesto de nitrato de celulosa.  

Muy pronto, 10 armadas militares de varios países del mundo comprarán torpedos Whitehead. Es el comienzo de una nueva era en la guerra en el mar: pronto llegarán torpederos, destructores, submarinos equipados con torpedos y emboscadas al tráfico comercial del enemigo, para bloquear los suministros y matar de hambre al oponente. 

Por supuesto, todo esto todavía era desconocido en esa noche de 1878, pero probablemente el potencial de los torpedos ya estaba claro en la mente de Stepan Osipovic Makarov, teniente de la flota imperial rusa, comandante del Veliky Knyaz Konstantin, un barco de transporte que él mismo había transformado para transportar lanchas torpederas. 

Makarov, aún desconocido en Occidente, era muy creativo. Nacido cerca de Kiev en 1848, se alistó a muy temprana edad en la Marina, convirtiéndose en oficial en 1872. 


Un retrato del almirante ruso Stepan Osipovič Makarov

Sus ideas innovadoras pronto llegaron al Almirantazgo y se le permitió usar la Konstantin para la guerra ruso-turca. 

Después de un intento fallido de hundir un barco enemigo a fines de diciembre, el comandante de la flota del Mar Negro se niega a dejarlo usar los dos torpedos Whitehead que aún están disponibles, dado el enorme costo de esas armas, pero Makarov tiene ganchos importantes en San Petersburgo y se le da una segunda oportunidad. 

El barco, que partió de Sebastopol en Crimea el 22 de enero de 1878, llega a cinco millas del puerto de Batumi, ahora en Georgia, en la noche del 25. Makarov envía dos lanchas torpederas: Sinop y Chesma, bajo el mando del teniente Zacarennyy, ambos armados con torpedo. 

La noche es oscura y la nieve refleja la poca luz, engañando la vista de los asaltantes, pero también de los guardias que protegen el puerto. Los turcos no esperan un ataque en la bahía protegida y los valientes hombres de Makarov logran entrar y acercarse a la cañonera Intibah, que, debido a la nieve, la confunden con un barco de guerra. 

Los dos pequeños torpederos, que llegaron a unos 60 metros del barco, lanzaron sus torpedos. Ambos alcanzaron el objetivo, y pronto el Intibah se hunde, llevando a sus 23 tripulantes con ella. 

Las dos lanchas se vuelven a embarcar en la Kostantin y la nave regresa victoriosa el 28 de enero a Sebastopol. La noticia impresiona a los almirantes de las armadas del mundo, y el torpedo se convertirá en un arma mortal durante la Primera Guerra Mundial. 

La Armada turca no entiende lo que sucedió y teme nuevos ataques. El conflicto ahora ha tomado un giro decisivo y termina el 3 de marzo de 1878 con la derrota del Imperio Otomano



En la imagen principal: El hundimiento de la Intibah, en un cuadro del 1880


Por Andy Nicotera

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